Neftalí Soto. (AP)

PEORIA, Arizona - Parece que todo el contacto que ha hecho con la pelota Neftalí Soto ha sido muy, pero muy ruidoso. Y sus batazos han sido muy, pero muy largos.

Soto batea de 20-9 (.450) en la Liga del Cactus por los Rojos, con un jonrón y cuatro dobles en seis partidos. El 3 de marzo vs. los Marineros, conectó par de dobles con batazos que chocaron en el mismo lugar de la pared por el mismo jardín central. Su cuadrangular, ante los Dodgers el miércoles, fue hacia la banda contraria por el bosque derecho.

"Estoy tratando de mantenerme ahí", dijo Soto, bateador derecho. "Los mejores bateadores lo hacen, entonces, ¿por qué yo no? Esa mentalidad me permite hacer lo demás. Puedo halar la bola o hacer lo que sea".

El manager de los Rojos, Bryan Price, cree que los éxitos de Soto en Arizona son en parte producto de su paso por la liga invernal de Puerto Rico, además de agotar turnos de manera regular en la pretemporada.

"Muchos de los jóvenes en los entrenamientos ahora mismo están recibiendo mucho tiempo de juego-tanto como los titulares, o hasta más", afirmó Price. "Él lo está aprovechando. No está fallando los buenos pitcheos por encima del plato. Tiene una buena mentalidad de darle al jardín central-derecho. Está conectándole bien a la bola por esa área. La mentalidad está ahí".

Soto, quien cumplió los 25 años de edad el 28 de febrero, se pasó mucho del 2013 en Triple-A Louisville, donde bateó .271 con 15 jonrones y 61 empujadas. También hizo su debut de Grandes Ligas el año pasado, pero estuvo de 13-0 al bate en tres estadías diferentes con el equipo grande de Cincinnati.

Aunque fue una temporada mejor que la del 2012, cuando Soto tuvo promedio de apenas .245, los Rojos quieren ver más mejoría del puertorriqueño ahora.

"Tiene que tener una temporada más prolífica a nivel de Triple-A", dijo Price. "Ha sido un jugador sólido por nosotros en Louisville. Pero si vas a jugar en la primera base, tienes que hacer (mucho) al bate".

Hasta la temporada pasada, Soto había sido mayormente inicialista los tres años anteriores-posición ocupada a nivel de Grandes Ligas por el estelar Joey Votto.

El año pasado Soto jugó tanto en el jardín izquierdo como el derecho. Durante esta primavera, se ha pasado mucho tiempo practicando en la receptoría.

"Está haciendo un trabajo extra como cátcher, tratando de ser una opción viable como tercer receptor o hasta mejor de ahí", afirmó Price. "Su día de trabajo es tan largo como el de cualquiera aquí ahora mismo".

Si Soto puede colarse en el equipo grande como cátcher "extra", eso le permitiría a Price utilizar con más frecuencia como bateador emergente al receptor sustituto del equipo, el cubano Brayan Peña, sin preocuparse por quién estaría disponible para reemplazar al titular Devin Mesoraco.

"Eso agrega valor", dijo Price. "También sentimos aquí que (Soto) tiene posibilidades de ser más que un tercer cátcher. Estamos recibiendo buenos informes de Mike Stefanski (coordinador de los receptores) sobre su desarrollo. Nadie está diciendo que no vaya a subir en la lista de receptores".

Soto estuvo como cátcher en 10 juegos en Clase-A Avanzada en el 2010, antes de trasladarse a la primera base.

"Tengo que tomar eso más en serio ahora que tengo 25 años", dijo Soto. "Creo que estoy listo para estar en Grandes Ligas. Quiero estar ahí. Cualquier cosa que me ayudara a llegar sería buenísima para mí".