Clint Hurdle. (Gerald Herbert/AP)

Acabaron con dos décadas de campañas con más derrotas que victorias. Acudieron a la postemporada por primera vez desde 1992. Se fajaron hasta el límite con los Cardenales en una emocionante serie de primera ronda de los playoffs.

Uno supone que eso debe estimular a los ejecutivos de los Piratas de Pittsburgh para ser más diligentes en la agencia libre para dar más apoyo a Andrew McCutchen, vigente Jugador Más Valioso de la Liga Nacional, Francisco Liriano, Gerrit Cole, Pedro Álvarez, Neil Walker y Jason Grilli.

Pero no. La gran novedad es un cambio de logo. Adiós a la imagen del bucanero con el parche tapándole un ojo, el pañuelo rojo y el arete dorado. Ahora el gorro luce una sencilla letra "P" con color dorado.

Su lista de compras fue bastante simplona. Está el abridor dominicano Edinson Vólquez (5 millones de dólares por un año) para cubrir un hueco en la rotación abridora.

------

RETOQUES MENORES:

Se nota a leguas que la intención de los Piratas es que Vólquez sea la versión 2014 de Liriano, el zurdo dominicano que adquirieron por una módica suma y acabó acumulando 16 victorias el año pasado y hasta un puñado de votos para el Cy Young.

Lo demás fue para rellenar la banca, como el receptor Chris Stewart y el utility Clint Barmes. Aparte de Burnett, dejaron partir al jardinero Marlon Byrd y al inicialista Justin Morneau, estos dos últimos adquiridos para la recta final del año pasado.

Todavía no tienen titulares estables en un par de posiciones. ¿Gaby Sánchez o Andrew Lambo en la primera base? ¿El venezolano José Tábata o Travis Snider en el jardín derecho?

El dueño Bob Nutting no está de acuerdo con la percepción de que se hizo poco para consolidar al equipo y sostiene que mantendrán la pujanza.

"Creo que son sólidas adiciones. Estoy muy optimista con el equipo que tenemos", dijo Nutting. "¿Qué si estamos en una posición fuerte para competir y sobresalir en 2014? Por supuesto que sí. Nunca me doy por satisfecho, pero estoy muy entusiasmado con lo que tenemos".

La apuesta de los Piratas se sustenta en la evolución de su propio talento en las ligas menores. Que Cole emerja como un as. Que el guardabosque izquierdo y primer bate dominicano Starling Marte pueda elevar la cuenta de bases por bolas. Y, por supuesto, otra campaña "MVP" del sensacional jardinero central McCutchen, su líder.

También tienen a un par de prospectos que podrían entrar en escena a mitad de año: el jardinero dominicano Gregory Polanco y el lanzador Jameson Taillon.

------

LO QUE DEBE SALIR BIEN:

McCutchen, quien durante la campaña coprotagonizará un programa en MTV junto a David Ortiz, se convirtió en el primer pirata en ganar el laurel al más valioso desde los tiempos de Barry Bonds en el viejo estadio Three Rivers. Con 27 años, se ha transformado en uno de los peloteros más completos de las mayores y Pittsburgh nada más tiene que pagarle un salario de 7,25 millones este año.

Aunque lideró a los Piratas con sus 36 jonrones y 100 remolcadas, el dominicano Álvarez apenas registró un promedio al bate de .233, demasiado bajo.

Los abridores de Pittsburgh encabezaron la Nacional con promedio de ponches cada nueve innings (7.87), fueron terceros en blanquedas (16) y cuartos en victorias (64) y efectividad ERA (3.50).

A.J. Burnett realizó 61 aperturas y se anotó 26 victorias en sus dos campañas con los Piratas, pero decidieron dejarle partir al considerar que Cole --con 23 años y rumbo a su segunda temporada-- tiene la madera para ser el as de su rotación.

Cole tuvo marca de 4-0 y efectividad de 1.69 en septiembre al combinar una recta de 96-98 millas con un devastador cambio.

Detrás de Liriano y Cole (10-7, 3.22), Charlie Morton (7-4, 3.26) y el dominicano Wandy Rodríguez completan la rotación. Rodríguez se perdió buena parte de la pasada campaña por una dolencia en el antebrazo zurdo.

El bullpen fue intratable y casi todas sus piezas siguen. Mark Melancon (1.39 de efectividad en 71 innings) brilló como preparador, mientras que Grilli (33 salvados en 35 oportunidades) respondió en la tarea de cerrador.

------

EL PEOR ESCENARIO:

McCutchen y Álvarez necesitan tener hombres en circulación para poder empujar carreras. Marte y el campocorto Jody Mercer tienen que embasarse. Marte arrancó espectacularmente el año pasado con promedio de .291 en sus primeros 88 juegos, pero bateó de .254 en 47 encuentros de la segunda mitad. Un dato sobre Marte: el récord de los Piratas en los partidos que estuvo ausente fue de 13-14.

¿Podrá el coach de pitcheo Ray Searage conseguir con Vólquez los mismos resultados que tuvo con Liriano?

Vólquez estuvo en el Juevo de Estrellas del 2008 pero fue dado de baja por los Padres cuando su efectividad se disparó a 6.01 y ha sido bombardeado en la pretemporada. Si el experimento no fructifica, Jeff Locke asoma como la siguiente opción. Locke ganó ocho juegos seguidos en la primera mitad y fue seleccionado al Juego de Estrellas, pero su marca fue de 2-5 con 6.12 de efectividad en sus últimas aperturas y no lo tomaron en cuenta para los playoffs.